火箭實驗室新西蘭新工廠揭幕 目標鎖定全球


10月12日(周五),美國火箭實驗室(Rocket Lab)新西蘭新工廠正式揭幕。圖中從左至右依次為:奧克蘭市長高夫(Phil Goff)、新西蘭總理阿丹(Jacinda Ardern)、國際影星夏特納(William Shatner)、美國駐新西蘭大使布朗(Scott Brown)和火箭實驗室CEO貝克(Peter Beck)。(Phil Walter/Getty Images)

10月12日(週五),美國火箭實驗室(Rocket Lab)新西蘭新工廠正式揭幕,其容量是原工廠的四倍。該公司計劃明年進行16次商業發射,至2020年實現每週1次的發射目標。


與此同時,火箭實驗室計劃將發射基地從目前的一個增至四個。除目前的新西蘭瑪西亞半島(Mahia Peninsula)發射基地外,該公司計劃在美國、英國和亞洲各建一個基地,目標鎖定全球。


影星夏特納與紐總理揭幕新工廠


著名國際影星夏特納(William Shatner)與新西蘭總理阿丹(Jacinda Ardern)共同為新工廠揭幕。


現年87歲的加拿大籍猶太人夏特納因主演美國科幻系列劇《星際迷航》而舉世聞名。由於阿丹的伴侶蓋福德( Clarke Gayford)也帶著他們的寶貝女兒妮芙(Neve)參加了揭幕式,夏特納意外地為現場嘉賓帶來了一個小插曲。


他在講話過程中突然說:「馬斯克(Elon Musk)發射了一枚火箭,同時還將一輛汽車送上了太空。總理有個寶寶,那我們為什麼不把寶寶送上去呢?不過想想看,新西蘭的太空計劃有多好,送上去的不是一輛車,送個寶寶上去怎麼樣?」


他的幽默令總理阿丹有點措手不及,阿丹隨後表示她對這個建議不感興趣。她說:「我想我們不會跟進那個特別的有效載荷建議。」


新工廠負責裝配和指揮


新工廠位於奧克蘭Mt Wellington,占地面積高達7500平米,相當於奧克蘭機場附近舊裝配廠的四倍,可容150位客人於現場觀看發射過程。


該工廠將負責發射前最後組裝工作。電子火箭的零部件將在美國加州總部製造,然後運至新西蘭新工廠進行組裝。該工廠將通過簡化程序對所有部件進行測試,並集成到火箭中。


新工廠同時設有一個任務控制中心,該中心將負責監管瑪西亞半島的發射任務,以及即將於美國成立的新工廠。


發射費低至570萬美元


火箭實驗室的電子火箭高17米,可將小型衛星送至近地軌道,但其發射費用低至570萬美元(約合870萬紐幣),是小型衛星發射市場眾所矚目的主要運營商。


該公司首席執行官貝克(Peter Beck)表示,未來四年內他們將儘可能多地爭取到航空航天業務。據保守估計,未來四年內全球各機構可能需要發射2600顆衛星。


發射基地或增至四個


火箭實驗室瑪西亞半島發射基地是世界上唯一的私人軌道發射基地,該基地獲准每年最多可發射120次。但貝克的雄心是走向全球,目前該公司正在美國選擇第二個基地,預計兩週內將從四個備選地點中選出。與此同時,他們已經開始在英國物色第三個基地,而且有計劃在亞洲建立第四個基地。


貝克解釋說,不同發射地點可使衛星發射到不同的軌道傾角,同時也出於商業考慮,因為一些美國客戶希望靠近發射活動。


不過貝克表示,儘管他預計未來幾年內火箭實驗室發射台將遍布全球,但新西蘭將永遠是該公司發射數量最多的地點。一方面是因為這裡是他的家鄉,另一方面也出於現實考慮。與世界其它地區相比,新西蘭的航空監管相對較輕,而且不存在航空或海運交通問題。


今年1月,火箭實驗室成功地將數枚迷你衛星送至太空。但由於天氣和小的技術原因,其商業首發日期推遲至11月份。


火箭實驗室不斷壯大


發源於新西蘭的火箭實驗室由現任首席執行官貝克創立於2006年。貝克自學成才,從未上過大學,但其堅強的意志和執著的追求使其有了今天的成就。


《新西蘭先驅報》記者曾於2009年報導了貝克的首次發射,那時他還是斐雪派克電器公司(Fisher & Paykel)的一名工程師。當時他從邁克爾·費伊爵士(Sir Michael Fay)的水星島(Mercury Island)發射了一枚微小的亞軌道火箭。


發射過程很不順利,貝克在火箭下降過程中失去了對火箭的追蹤,並請求當地快艇隊進行密切關注,但那枚火箭再也沒有被發現。


但一些有識之士對貝克在小型火箭發動機和燃料系統方面的創新表示讚賞,洛克希德·馬丁公司(Lockheed Martin)和矽谷風險投資界傳奇人物科斯拉(Vinod Khosla)為其注入了重量級投資,於是貝克在加州重新註冊了他的公司。


此後,美國國防部高級研究計劃局(DARPA)和美國國家航空航天局(NASA)也表現出濃厚的興趣,NASA成為了該實驗室的早期客戶。


2017年初,火箭實驗室以超過10億美元的估值募集了7500萬美元資金。截至目前,該公司已募資1.48億美元。


雖然貝克委婉地拒絕向媒體透露他所持股份的規模,只是說自己持有的股份很少,但他表示,新西蘭仍持有大量股份。新西蘭互聯網企業家羅吉斯(Mark Rocket)是火箭實驗室的種子期投資者,新西蘭政府也曾於2014年注資2500萬元。


過去一年裡,火箭實驗室的員工數量幾乎增加了一倍,達到330人,其中約200人在新西蘭,其餘的人在美國。該公司計劃在未來一年內再招聘180名員工,奧克蘭和洛杉磯各占一半。但據貝克透露,該數字還是保守的估計。