牙齒不好是大問題 免費牙醫可能嗎?



新西蘭人牙齒不好,甚至比那些「第三世界」比較貧窮的國家的人,牙齒健康狀況還要糟糕;新西蘭牙醫費用昂貴,讓大多數人負擔不了。雖然這些早就不是什麼新鮮的話題,專家和政治家們也都早就知道。不過,免費看牙醫的提議在大選年再次被提起,並得到現政府和主要反對黨的重視,這對普通民眾來說,可能就是好徵兆。



自從兩週前在懷唐依日(Waitangi)紀念儀式上,毛利團體再一次明確向總理嘉欣達.阿德恩(Jacinda Ardern)傳遞了要求政府提供免費看牙醫的願望,總理、政府和主要反對黨國家黨,都對此都給予了正面回應,雖然沒有明確的承諾,但都表示可能會把這作為大選議題,討論解決辦法。


新西蘭人牙病問題嚴重

幾乎絕大多數新西蘭人都有不同程度的牙齒問題,其中齲齒是新西蘭最常見的慢性疾病,約有三分之一的新西蘭人患有未經治療的蛀牙。


要想保持一口完好的牙齒,日常的檢查和防護最為重要。因為一旦有一顆牙齒開始壞掉,其他牙齒的狀況也會變得越來越糟。所以防患於未然,對牙齒健康來說就最為重要。


但是,據報導,相當一部分新西蘭人明知牙齒有問題也不去看牙醫,最主要的原因是診療費用太過昂貴,而新西蘭的醫療保健系統也沒有涵蓋成年人的牙醫費用,尤其對於那些中低收入的民眾來講,根本就負擔不了。


目前在新西蘭,公共醫保系統只為17歲(到18歲生日時止)以下的兒童和青少年,提供免費定期牙醫檢查和治療。對於18歲以上的成年人,完全都要自費看診治療。


根據Newsroom新聞網的報導,每年有83%的兒童去看牙醫,因為費用全免;但是,一旦要求人們自己支付牙科護理費用時,高價格的影響就變得明顯。對於18歲以上的成人,看牙醫的比率一下降到約一半(56%)。


大約有160萬新西蘭人因負擔不起,而無法獲得牙齒保健和牙病治療。其中毛利人、太平洋島人、年輕人和經濟狀況較差的成年人,受到的影響最大。與較富裕地區相比,生活在貧困地區的人失去所有牙齒的可能性,幾乎要高出3倍,而且牙冠腐爛或因病理原因而缺牙的風險也更高。


奧塔哥大學副教授喬納森.布羅德本特(Jonathan Broadbent)去年的研究發現,來自低收入家庭的人由於蛀牙,到38歲時平均會掉2.5顆牙;但同一年齡段的較富裕的人,平均僅會損失0.4顆牙。


牙醫太貴「第三世界牙齒」損害健康

從全球標準來看,新西蘭算是一個富裕的國家,但我們中許多人卻有著「窮國居民的牙齒」。在衡量蛀牙是否得到治療的問題上,我們與澳大利亞、加拿大和美國等發達國家相比,新西蘭的絕對不平等問題最差。


去年5月份衛生部發表的新西蘭健康調查發現,有高達44%的成年人(160萬人),因為高昂的費用而不去看牙醫;這個比率在年輕成年人中,占到一半以上。同樣的,只有15%的人因為看診費而不去看全科醫生;只有7%的成年人因為費用而不去開藥、拿處方。這個比率的差別顯示出了牙醫相對昂貴的費用。


對於一個父母都賺取最低工資每小時17.70元的家庭,或者那些靠領取救濟金維持生活的人來說,花幾百或幾千元的牙科治療費用,確實是會令人望而卻步。


因此,負擔不起牙科治療費用的新西蘭人,都得要等到疼痛太劇烈,才會到醫院的疼痛診所就診,拔牙或臨時填充牙洞,甚至到急診室就診。醫院的牙科有時得等幾個月。


去年3月先驅報報導引述的牙科費用:

單純檢查:76元;

拔牙(1顆):229元;

每另外拔1顆牙:138元;

牙根填充:735元;

一次表面填充:153元;

複合牙冠:408元;

消毒-半小時收費:110元;

上半部或下半部假牙:2557元。


心疼10億元 或得不償失

Newsroom新聞網的報導說,因為政府沒能為成年人提供免費的牙科護理,反倒使整個國家都要承擔相應的費用。牙病的痛苦不僅影響了人們工作和學習的能力以及日常生活,沒能接受牙科護理的人還會出現其他健康狀況,需要到醫院進行其他治療。


當口腔健康狀況不佳時,容易導致細菌感染,而牙齦疾病會加快患心臟病的風險。不良的口腔健康,會導致糖尿病、慢性腎臟疾病、心血管疾病和吸入性肺炎等複雜化。十分之一的成年人每年因牙齒或口腔問題,平均停止工作或學習2.1天。



在2011年至2016年期間,工收部(Work and Income)為低收入工人和領取福利者的緊急牙科治療,支付了40萬筆緊急補助金,總共花費了1.4億元。但這些款項大部分是貸款而不是贈款,那些經濟狀況困難者,最終會面臨更大的負擔。


按照去年5月份的數據,政府每年在醫療保健上的支出約為160億元,但用於一般健康問題的私人支出,估計僅占總支出的五分之一,約32億元。另一方面,政府目前每年在牙科保健上的支出約為2.5億元,但新西蘭人在私人牙科保健上的支出,則是這個數字的5倍以上,超過12.5億元。


這反映出公共醫療體系牙醫和私人牙醫的極度不平衡,直接的結果就是:因為付不起昂貴的私人牙科保健和治療,民眾要麼在公共醫療系統長時間等待,要麼試圖忽略或硬挺著不去看牙醫,導致牙齒健康狀況越來越不好。


為成人提供免費牙科護理

早在2011年,前進步黨黨魁吉姆.安德頓(Jim Anderton)就開展了免費的成人口服治療運動,並於計算出每年將花費10億美元。


在同一年,澳大利亞成立了全國牙齒健康諮詢委員會,把長期目標設定在使澳大利亞人普遍享有平等的牙科保健機會,首先向最需要的低收入成年人提供服務。四年的成本花費總共為90億澳元。


新西蘭目前還沒有這樣做,2019年的福利預算中也沒有包含牙科保健。在2018年11月的工黨年度會議上,全體投票通過了一項免費牙科護理政策。總理阿德恩在懷唐依紀念儀式上聽到有關免費牙醫的呼籲之後,也表示會把這作為一個大選問題來解決。


去年5月,慈善機構Revive a Smile就上交了1萬個簽名,要求政府為所有新西蘭人提供免費牙齒保健,並在短期內為無法負擔的人提供牙科保健補助,並將免費牙科治療的年齡從17歲提高到20歲。


不過,新西蘭牙醫協會認為,免費看牙醫「絕對不可能」。這個協會的主席凱蒂.艾爾斯(Katie Ayers)醫生對電視一臺說,為所有新西蘭人提供免費牙科護理,將花費政府「遠遠超過10億元」,而這筆錢需要納稅人買單。她說,牙科協會正在提議為「真正需要」的人,提供有針對性的方法。


目前,工收部通常可以為有資格的申請人提供300元的緊急牙科治療補助。而這300元的補助在大多數時候,都無法支付所需的診療費用。


電視一臺最新的科爾馬.布倫頓(Colmar Brunton)民意測驗顯示,有將近三分之二的新西蘭人支持政府優先考慮免費牙科護理的提議。